Funciones de las neuronas: Qué propósito cumplen y cómo funcionan

Nuestro cuerpo está compuesto por infinidad de células. Aproximadamente, 100.000.000 de ellas son neuronas. ¿Cuáles son las funciones de las neuronas? ¿Te interesa conocer que propósito cumplen y qué puedes hacer gracias a ellas? Veámoslo a continuación.

Funciones de las neuronas
Funciones de las neuronas

¿Alguna vez te has planteado cómo se mueve la información a través de nuestro cuerpo? ¿Por qué cuando algo nos duele, inmediatamente retiramos la mano, sin “pensarlo” de forma consciente? ¿Cómo y dónde lo interpretamos? Estas son las funciones de las neuronas. ¿Cómo interpretamos si algo está frío, caliente… si algo es suave o nos pincha? Nuestras neuronas son las encargadas de recibir y mover estas señales a través de nuestro cuerpo.

A lo largo del artículo, profundizaremos en qué es una neurona, sus partes y clasificaciones y cómo mejorar su formación.

Conceptos básicos para entender las funciones de las neuronas

Antes de conocer cuáles son las funciones de las neuronas, es preciso definir el término de neurona y las partes que tiene.

Las neuronas son células que forman parte del sistema nervioso. Las funciones más básicas de las neuronas son recibir información y transmitirla a través de impulsos eléctricos a lo largo de grandes redes de comunicación, por todo el sistema nervioso. Para que se puedan desarrollar las funciones de las neuronas, se necesitan distintas partes:

  • Soma: Cuerpo o parte principal de las neuronas. Es donde reside su núcleo.
  • Axones: Se trata de una fibra nerviosa que permite enviar las señales eléctricas a otras neuronas. En su extremo más lejano al soma, posee muchas terminaciones nerviosas que se conectan con muchas neuronas a la vez.
  • Dendritas: Prolongaciones de la neurona en forma de ramitas, a través de las cuales, la neurona recibe información procedente de otra neurona.

La forma que tienen las neuronas de comunicarse (enviar y recibir información de otras neuronas) es a través de la Sinapsis. Se trata de un proceso que ocurre cuando el axón de una neurona manda información a las dendritas de otra neurona (el canal entre ambas partes de las neuronas es conocido como “espacio intersináptico”).

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Funciones de las neuronas

Hay muchísimas tareas que realiza nuestro cuerpo y muchísima información que tiene que ir desde el cerebro a través de todo nuestro sistema nervioso. En consecuencia, las neuronas deben especializarse. Por este motivo, aunque la función de las neuronas, en general, sean recibir y transmitir información, hay muchos tipos de neuronas, en base a:

Funciones de las neuronas:

  • Motoras o eferentes: Son las encargadas de transportar la información en forma de impulsos eléctricos fuera del sistema nervioso central hacia los músculos o las glándulas.
  • Sensitivas o aferentes: Neuronas que conectan nuestro cerebro con el mundo exterior. Aquellas que reciben información de los sentidos, tal como dolor, presión, temperatura… Incluso algunas un poco más especializadas que “hablan” de sabores y olores.
  • Interneuronas/intercalares o neuronas de asociación: Neuronas encargadas de comunicar las neuronas aferentes con las eferentes.

Estructura:

  1. Monopolar: Son neuronas que poseen una sola prolongación de doble sentido que sale del soma, y que actúa a la vez como dendrita y como axón (entrada y salida). Es común que sean neuronas sensoriales.
  2. Bipolar: Dos prolongaciones, una actúa como dendrita (entrada) y otra actúa como axón (salida). Se suelen localizar en la retina, cóclea, sistema vestibular y mucosa olfatoria.
  3. Multipolar: Son las más abundantes en nuestro sistema nervioso central. Poseen un gran número de prolongaciones de entrada (dendritas) y una sola de salida (axón). Se encuentran en el el cerebro o la médula espinal.

Tipo de neurotransmisor que favorece la función de una neurona:

  1. Serotoninérgicas – segregan Serotonina (relacionado con el estado de ánimo).
  2. Dopaminérgicas – segregan Dopamina (relacionado con el placer).
  3. GABAérgicas – segregan GABA (principal neurotransmisor inhibitorio).
  4. Glutamatérgicas – segregan Glutamato (princpial neurotransmisor excitatorio, relacionado con memoria y recuerdo).
  5. Colinérgicas – segregan Acetilcolina (Neurotransmisor ampliamente difundido en el Sistema Nervioso Central. Multifacético).
  6. Noradrenérgicas – segregan Noradrenalina / norepinefrína (actúa como neurotransmisor y como hormona. Relacionado con el aumento del ritmo cardíaco y la presión arterial).
  7. Vasopresinérgicas – segregan Vasopresina (papel clave como regulador homeostático de fluidos, glucosa y sales en la sangre).
  8. Oxitocinérgicas – segregan Oxitocina (relacionada con el amor, las relaciones sentimentales y la conducta sexual…).

¿Pueden surgir nuevas células nerviosas para mejorar las funciones de las neuronas?

En un principio, se pensaba que a lo largo de la vida del ser humano, no aparecían neuronas nuevas en el cerebro. Sin embargo, un equipo de científicos del Instituto Médico Karolinska (Suecia), realizó un experimento utilizando la técnica de carbono 14, llegando a la conclusión de que se pueden llegar a producir hasta 1400 células diarias en el cerebro humano, en concreto, en el Hipocampo. Sin embargo, esta tasa irá disminuyendo en función del envejecimiento.

A este proceso de formación neuronal, se le conoce con el término de Neurogénesis. El hecho de que surjan neuronas nuevas, aún en la adultez, juega un papel muy importante las funciones de las neuronas, en la plasticidad cerebral y la capacidad del cerebro para adaptarse a situaciones nuevas.

Consejos para favorecer las funciones de las neuronas

Como siempre, los hábitos de vida saludables juegan un papel crucial en el óptimo desarrollo de las funciones de las neuronas. Nuestro cerebro nos agradece que cuidemos nuestro cuerpo. “Cuerpo sano, mente sana“. ¿Qué podemos hacer para facilitar la plasticidad cerebral y neurogénesis?

  1. Dormir descansando: No es estrictamente necesario dormir 8 horas. Cada uno tiene unos ritmos de sueño y hay personas que con 7 o 7 horas y media tiene suficiente. Pero es necesario un sueño reparador.
  2. Realizar ejercicio moderado y actividades estimulantes: La neurogénesis se produce por adaptación al entorno. Esto va relacionado con consecución de logros, metas con cierta complicación que pongan en marcha nuestras habilidades resolutivas.
  3. Evitar el estrés elevado: Cierto grado de estrés es positivo, pero hay que saber cuando “nos pasamos de la raya”.
  4. Practica sexo: Es una muy buena forma de realizar actividades estimulantes, ejercicio físico y combatir el estrés.
  5. Practica ejercicios cerebrales: CogniFit es la herramienta de estimulación cognitiva líder, sus ejercicios cerebrales pueden practicarse online desde cualquier dispositivo. Neuropsicólogos y neurocientíficos han desarrollados entretenidos ejercicios clínicos en forma de sencillos juegos, que permiten “entrenar” de forma profesional las principales funciones cerebrales. Este programa ha sido validado por la comunidad científica y es utilizado en diversos hospitales, colegios y universidades de todo el mundo. Os animo a que descubráis esta herramienta fácil de usar con la que cualquier persona puede evaluar y entrenar su cerebro de forma profesional.

La privación de sueño, la monotonía, la rutina constante y los altos grados de estrés, provocarán que se frene esta neurogénesis.

¿Pueden morir las neuronas?

Por su puesto, de hecho lo hacen de distintas formas.

  • Por programación (Apoptosis): En la infancia, cuando estamos en pleno desarrollo, el cerebro produce mayor número de células de las que utilizamos. Llega un momento, en el que todas éstas, que no están llevando a cabo funciones provechosas, programan su propia muerte. Ocurre igual en la vejez, con las neuronas que tienen una información poco consolidada.
  • Por asfixia: Para las neuronas, como para nosotros globalmente, es imprescindible el oxígeno. Si se produce alguna circunstancia en la que no lo reciben, mueren.
  • Por enfermedades: Alzheimer, Parkinson, SIDA…
  • Por golpes fuertes en la cabeza: Los fuertes traumatismos provocan muerte neuronal. Es algo bastante conocido en el mundo del boxeo, por ejemplo.
  • Por intoxicación: El consumo de alcohol y otras sustancias puede provocar daño neuronal que derive en su destrucción.
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Conclusiones sobre las funciones neuronales

Hemos visto que estas células son las pequeñas mensajeras que recorren todo nuestro cuerpo. Podríamos decir que las funciones de las neuronas son recibir y transmitir información, tanto de algunas estructuras (músculos o glándulas), como de de otras neuronas.

Podemos responder a la pregunta que se planteaba al comienzo del artículo “¿Por qué cuando algo nos duele, inmediatamente retiramos la mano, sin “pensarlo” de forma consciente?”. Las neuronas sensitivas recogen la información de dolor y en respuesta, las neuronas motoras mandan la señal de apartar la mano.

Vemos que son multitud de información, procesos de comunicación e impulsos eléctricos los que se llevan a cabo dentro de nosotros, de forma continua, cada segundo, a lo largo de toda nuestra vida.

También hemos visto que estamos evolucionando desde que nacemos hasta nuestra vejez. Nuestra estructura neuronal en el Hipocampo varía, gracias a la Neurogénesis y también a la muerte neuronal.

Os animo, como siempre, a que llevéis un estilo de vida saludable, os divirtáis, investiguéis y busquéis el crecimiento personal. Esto os ayudará a cuidar de vuestras pequeñas mensajeras.

A lo largo del texto os he ido dejando enlaces para profundizar más. Al igual que si estás pensando en promover tu Neurogénesis, puedes encontrar más consejos en el este interesante artículo sobre cómo prevenir la demencia.

Como siempre, podéis comentar, opinar preguntar y debajo del artículo.

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