Una larga infancia alimenta el cerebro humano hambriento de energía

Una larga infancia alimenta el cerebro humano hambriento de energía
Una larga infancia alimenta el cerebro humano hambriento de energía

Los humanos son tardíos en comparación con otros primates. Por ejemplo, pasan casi el doble de tiempo en la infancia y la adolescencia que los chimpancés, los gibones o los macacos. Los investigadores afirman haber descubierto por qué los niños humanos crecen lentamente y la infancia dura tanto en un nuevo estudio.

El estudio dirigido por antropólogos de la Universidad Northwestern en Evanston, Illinois y publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) el 25 de agosto de 2014, muestra que la el cerebro es “una energía monstruo”, consumiendo el doble de glucosa, la energía que alimenta el cerebro, que la de un adulto adulto.

Los caballos están listos y corriendo poco después del nacimiento y los purasangres corren a los dos años. Los chimpancés son adultos entre los 12 y los 15 años. Pero los niños pequeños humanos parecen crecer particularmente lento y los investigadores creen que esto se debe a que el cerebro reclama la mayor parte de las calorías consumidas.

“Nuestros hallazgos sugieren que nuestro cuerpos no puede darse el lujo de crecer más rápido durante los años de la niñez porque se requiere una gran cantidad de recursos para alimentar el cerebro humano en desarrollo”, dijo el profesor Christopher Kuzawa, profesor de antropología en la Facultad de Artes y Ciencias Weinberg de la Universidad Northwestern. “Como humanos, tenemos mucho que aprender, y ese aprendizaje requiere un cerebro complejo y hambriento de energía”, agregó.

Primero, los investigadores utilizaron un estudio de 1987 de tomografías por emisión de positrones de 36 personas entre la infancia y los 30 años de edad para estimar las tendencias de la edad en la captación de glucosa por tres secciones principales del partes del cerebro. Luego, para calcular cómo varió la captación para todo el cerebro, combinaron esos datos con los volúmenes cerebrales y las edades de más de 400 personas entre 4.5 años y la edad adulta, recopilados de un estudio de los Institutos Nacionales de Salud y otros. Finalmente, para vincular la edad y consumo de glucosa cerebral con el tamaño corporal, utilizaron una serie de edad de pesos cerebrales y corporales de más de 1000 individuos desde el nacimiento hasta la edad adulta, reunidos en 1978.

Kuzawa descubrió que cuando el cerebro exige mucha energía, el crecimiento del cuerpo se ralentiza. Por ejemplo, el período de mayor captación de glucosa cerebral, entre los 4.5 y los 5 años, coincide con el período de menor aumento de peso. Esto sugirió fuertemente que las altas necesidades de energía del cerebro durante la infancia se compensan con un crecimiento más lento.

Sin embargo, los costos del ser humano desarrollo cognitivo aún son desconocidos. “El pico de costos cerebrales de la niñez media tiene que ver con el hecho de que las sinapsis, conexiones en el cerebro, al máximo a esta edad, cuando aprendemos muchas de las cosas que necesitamos saber para ser humanos exitosos”, dijo Kuzawa.

“Para compensar estas fuertes demandas de energía de nuestros grandes cerebros, niños crecen más lentamente y son menos activos físicamente durante este rango de edad”, dijo el coautor William Leonard de la Universidad Northwestern.

“Nuestros hallazgos sugieren fuertemente que los humanos evolucionaron para crecer lentamente durante este tiempo con el fin de liberar combustible para nuestros costosos y ocupados cerebros infantiles”, agregó Leonard.

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